¿Qué esconde la estrella KIC 8462852?

17 Octubre, 2015  por  Redacción     No comments


DIEGO MARAÑÓN | Es sólo una teoría. Una hipótesis entre tantas otras, pero ha resultado suficiente para provocar un notable revuelo entre los astrónomos de Estados Unidos y, por extensión, entre los medios de comunicación de medio mundo.

La impactante crónica de Ross Andersen en The Atlantic planteaba el pasado martes una posibilidad tremendamente sugerente: La de que un grupo de astrónomos liderados por Tabetha Boyajian -investigadora de posdoctorado en la Universidad de Yale- se haya topado, por casualidad, con una estructura extraterrestre de dimensiones gigantescas.

Eso es, al menos, lo que se deduce del estudio que los investigadores han publicado recientemente en la revista Monthly Notices, de la Royal Astronomical Society.

¿Pero cómo han llegado los científicos a plantearse semejante hipótesis? Parte de la culpa se puede atribuir a las observaciones por parte de la misión Kepler de la estrella KIC 8462852, situada a unos 150.000 años luz de la Tierra. Un objeto astronómico más grande que nuestro Sol y que en nada se diferenciaría del resto de no ser porque se comporta como ningún otro de su clase, ya que se ha comprobado que la intensidad de su brillo disminuye a intervalos irregulares.

En ninguna otra estrella de las casi 150.000 que vigila el telescopio se ha observado un comportamiento similar. “Nunca habíamos visto nada como esta estrella, es muy raro“, afirmó Boyajian.

Para entender esta anomalía, es importante tener en cuenta el motivo por el que las estrellas disminuyen su luminosidad. Generalmente se debe al paso de un planeta por delante de estos cuerpos durante su movimiento orbital. Precisamente la duración de ese recorrido permite que las caídas en la luz de las estrellas sean algo regular, y eso es justo lo que no se cumple en este caso. El motivo constituye todo un enigma que tiene en vilo a parte de la comunidad científica.

Una vez descartado cualquier tipo de error en el telescopio o una mala interpretación de los datos obtenidos, los miembros del proyecto cooperativo Planet Hunters, constituido en 2010, se han planteado varias posibles causas, pero ninguna de ellas ha sido capaz, hasta ahora, de explicar todos los interrogantes de lo que Kepler ha observado. La hipótesis más probable habla de un grupo de exocometas que se fragmentaron durante un acercamiento a la estrella, liberando enormes cantidades de polvo y gas. En nuestro país, el astrofísico y divulgador científico Daniel Marín es uno de los expertos que se ha inclinado por esa posibilidad.

Sin embargo, y por más arriesgada que pueda parecer, nadie se atreve todavía a descartar la teoría de que el fenómeno tenga su causa en algún tipo de gigantesca estructura impulsada por la energía de paneles solares, al estilo de la esfera de Dyson. Si así fuese, su origen no estaría en nuestro planeta, lo que nos situaría ante un escenario de dimensiones muy difíciles de imaginar. La atrevida hipótesis, sugerida por el investigador de la Universidad de Penn Jason Wright, es remota pero no imposible. “Los extraterrestres siempre deben ser la última opción que tomemos en cuenta, pero esto parece realmente algo relacionado con una civilización alienígena avanzada”, aseguró. El próximo paso clave en el proceso llegará en enero, cuando los científicos involucrados en el descubrimiento presenten una propuesta para enfocar un potentísimo telescopio radial hacia la ya célebre KIC 8462852.

Mientas llega ese momento, y mientras se investiga la posibilidad extraterrestre, los expertos aconsejan prudencia. Nosotros vamos a hacerles caso, pero sin perder de vista lo que ocurra a partir de este momento en ese preciso y diminuto punto de luz suspendido sobre nuestras cabezas.

Atentos a Cuarto Milenio.

MÁS INFORMACIÓN:

+ Monthly Notices (Royal Astronomical Society): KIC 8462852 – Where’s the flux?
+ Planet Hunters: ‘Comets or aliens?’
+ The Atlantic: ‘The most interesting star in our galaxy’
+ Eureka: ‘La misteriosa estrella KIC 8462852’
+ El País: ‘Una presencia extraña en una estrella lejana desata las especulaciones’

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